Découverte d'un dauphin, vieux de 30 millions d'années

Plus petit, sans dents mais avec une moustache : un étrange spécimen, vieux d'environ 30 millions d'années, a été découvert aux Etats-Unis par un plongeur. Selon les chercheurs, c'est la preuve qu'une espèce peut se transformer en seulement 4 millions d'années.


Le drôle d'animal, baptisé "Inermorostrum xenops", a été découvert par un plongeur dans une rivière de Caroline du Sud aux Etats-unis. Il représente un membre ancien de la famille des odontocètes (les cachalots, les orques, les dauphins , le narval).


Ce dauphin est "étonnamment minuscule" selon une équipe de chercheurs du College of Charleston qui évaluent sa longueur à 1,2/ 1,5 mètre (sachant qu'en règle générale, un dauphin "normal" peut atteindre jusqu'à quatre mètres de long). Son museau "extrêmement courts" était "entièrement dépourvu de dents" mais probablement doté de larges lèvres et de moustaches.


Des caractéristiques exceptionnelles : "Tous les autres Xenorophidaes (la famille à laquelle appartient Inermorostrum xenops, ndlr) sont plus grands en taille, ont un museau au moins trois fois plus long et une dentition complète avec au moins 11 dents sur la mâchoire supérieure" , ajoutent les chercheurs.
Outre un physique original, ces particularités indiquent que l'animal se nourrissait uniquement par aspiration. Il devait, comme de nos jours le morse, s'alimenter en fouillant les fonds marins.


Mais pour les chercheurs dont les travaux sont publiés dans la revue britannique Proceedings of the Royal Society B, cette découverte fait bien plus qu'agrandir le club des odontocètes : elle prouve la rapidité avec lequel un type d'animal peut se transformer. Car quatre millions d'années avant le Inermorostrum xenops, les odontocètes apparaissaient dans les océans mais avec des dents ! "Il n'a fallu que quatre millions d'années pour que les tout premiers odontocètes évoluent et engendrent un spécialiste de l'alimentation par aspiration, sans dents", concluent les chercheurs.

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